Погоня

 

Сильный ветер дул прямо в лицо, яростно кололи глаза снежинки, ноги упрямо вязли в снегу. Все это затрудняло и без того трудное восхождение по ступеням на вершину горы.

— Вперед! Не останавливаться! – командовал Ральф своим спутникам, пытаясь перекричать вой ветра. – Отдохнете на небесах!

Ступени к храму, казалось, будут продолжаться бесконечно, но вдруг крутой подъем закончился, и три воина оказались на большой площадке перед древним храмом на вершине безымянной горы. Тот, кого они преследовали, уже успел сделать задуманное: с сильным грохотом большие железные ворота храма дрогнули и поползли в стороны, открывая путь во тьму.

— В бой! Что бы не случилось, не дайте ему попасть в храм!

Все трое бросились на одинокого противника, закутанного в медвежью шкуру, но не успели преодолеть и половины расстояния, как из его посоха вырвались молнии и отбросили далеко назад без чувств Томаса и Лорето. Ральф остановился, ожидая новых действий своего противника, который не спешил творить новое заклинание.

В этот момент пол под ногами задрожал и из храма в дверной проем с трудом стал пролезать огромный каменный голем.

«Стражник храма». – Понял Ральф, и, увидев, что маг отвлекся, бросился в атаку.

Но противник заметил движение, повернул голову к Ральфу и снял свой шлем, скрывавший до этого лицо.

Время остановилось. Ральф пытался осмыслить и понять то, что видел сейчас своими глазами. Мозг отказывался понимать уже и без того очевидный факт. Оба молча стояли, не отводя взгляд друг от друга.

Голем, наконец, протиснулся в проходе и содрагая пол занес над людьми жуткий каменный кулак…

 

1

 

Всадники скакали всю ночь, пренебрегая одним из главных правил королевства Фериндол — никогда не встречай ночь за городом. И причиной тому были не лютые холода, сковавшие земли людей даже в летнюю пору. В последние годы в Фериндоле развелось слишком много разбойников, безжалостно грабивших всех, кто окажется на дороге в сумерках. Слишком много отрепья собиралось в богатом королевство из других земель континента. Бывшие наемники, дезертиры гвардий уже сгинувших княжеств, кочевники с юга — все стремились поживиться там, где власть не имела достаточной силы.

Вчера вечером во время привала на отряд напала стая варгов. От кровожадных тварей удалось отбиться без потерь, но то, что животные выходят на охоту не дожидаясь наступления темноты, сильно обеспокоило воинов. Из года в год все холодней и короче становятся дни, а сумрак все плотнее накрывает эти земли. Ночные твари чувствуют приближения своих хозяев из тьмы. Все храбрее и агрессивнее они нападают на путников, не страшась ни огня, ни количества людей. Зло с каждым днем подходит все ближе к столице Фериндола. Кристалл Жизни влечет к себе силы ночи, и скоро они подойдут вплотную. Их загробное дыхание уже отравляет пастбища, реки и леса, а зараза распространяется среди людей. Теперь умерших не хоронят, а просто сжигают вместе со скарбом. Страх и первобытный ужас перед величием тьмы витает над людскими землями. Только Кристалл Жизни мог остановить зло. Но его больше нет…

Командир отряда Ральф вел своих воинов на запад вслед уходящим разбойникам, похитившим Кристалл из хранилища дворца в столице. Это были наемники хорошо знающие свое дело. Наверняка они долго продумывали свой хитроумный план. Проникли в хорошо охраняемый город и дождались отъезда Великого Жреца. Им даже удалось подкупить стражника дворцовых ворот. Ночью тот открыл им путь внутрь дворца, и они перебили всю охрану. Действовали быстро и мастерски. Никакого шума. Резали стражников стремительно и беспощадно. Но как они проникли в хранилище, Ральф не понимал. Великий жрец не доверял безопасность Кристалла только людям, поэтому наложил на хранилище множество магических печатей. Только Жрец мог снять их и проникнуть внутрь. Но с похитителями был маг, причем опытный. Снять такие мощные заклинания было под силу только одному волшебнику – Ахерону из Дервинграда. Но он давно мертв. Когда-то Ахерон обезумел от жажды власти, которую мог даровать Кристалл Жизни своим владельцам и попытался отобрать его у людей. Великий Жрец на глазах у всего города сразился с волшебником и обратил того в пыль. Ахерон не мог выжить после такого, ибо нет в мире волшебника, соразмерного по силам с Великим Жрецом.

Но Кристалл исчез. Похитители уходят на восток. Они отлично знают местность и ловко обходят патрули на дорогах, оставляют ни с чем ловчие отряды, запутывают следы, бесследно исчезают в одном месте и внезапно появляются в другом. Если они вырвутся за границы королевства, то ловить их в чужих землях будет очень сложно. Гномы, эльфы, людоящеры, сидарджийцы – все относятся к людям враждебно. Еще бы, ведь Кристалл Жизни влечет к себе все расы континента. Все хотят заполучить в свои лапы величайшую силу на земле. Но Великий Жрец сумел спрятать Кристалл от алчных и завистливых соседей, и теперь людям нигде не рады.

Кристалл пропал, но Ральф полон решимости вернуть его обратно. Сам Великий Жрец доверил ему под свое командование 9 лучших воинов королевства. И Ральф не подведет его.

 

2

 

В полночь под моросящим дождем десять всадников въехали в крепость «Неприступная скала», расположенную на западной границе королевства. Впереди дикие земли. Впереди чужаки и враги. Сегодня ночью воины Ральфа получат в последний раз сытный ужин, теплую постель и возможность сменить загнанных лошадей. Особым приказом Великого Жреца любой комендант или городовой обязан был обеспечивать этих воинов всем необходимым.

Сейчас они пировали за столом возможно в последний раз. Ральф был хмур: похитители уже ушли за границы королевства. Где теперь их искать? Великий жрец вручил ему амулет, который должен указывать на путь Кристалла. Но если в последние дни излучаемый им свет был тусклым, то сегодня амулет окончательно погас. А на кону, возможно, стоит судьба всего мира.

— Интересно, нам позволят в этой крепости испытать в последний раз сладость женского тела? – рассмеялся первый весельчак отряда Лорето. – Не хочется мне вступать в греховную связь с всякими ящерами на дикой земле!

Все за столом расхохотались. Сейчас этот смех помогал снять мрачное напряжение перед ожиданием следующего дня.

— Скажи Лорето, ты хоть раз любил по настоящему? – спросил его Томас, самый старый и опытный воин в отряде. – Или женщина для тебя все равно, что конь, которого меняешь после длительной скачки?

— Как бы тебе сказать, Томас. Я помню всех своих коней не только по масти, но и по имени. А вот с женщинами, как с врагами. Рубиться одно удовольствие, но потом даже лица вспомнить не могу.

— Заканчивайте трапезу. – Прервал разговор Ральф. – Завтра выходим до рассвета, поэтому высыпайтесь. Других возможностей не будет.

В эту ночь командир долго не мог уснуть. Застольные разговоры опять напомнили ему Маргарет. Он старался меньше думать о ней и читал молитвы Великого жреца, но ее образ как приведение продолжал преследовать даже во снах. Сегодня Ральф вспомнил, как впервые встретил прекрасную светловолосую девушку в лучах заходящего солнца в дворцовом саду. Вспомнились ее глаза цвета ясного летнего неба, чарующий голос, точеная изящная фигура. Только потом он узнал, что Маргарет была лучшей ученицей Великого Жреца. Успехи, с которыми она постигала магическую науку, были невероятны. Никто не мог похвастаться такими скорыми достижениями и талантом.

Учение Великого Жреца не одобряло любовных связей внутри ордена, поэтому они встречались тайком от всех. Хотя Ральф и подозревал, что Жрец догадывается о его чувствах, но милосердно не препятствует их встречам.

А потом она пропала. По заданию Жреца она отправилась в Кинтерландские леса восточных земель, где обитали главные враги ордена – эльфы. Там и сгинула бесследно. Ральф несколько раз просил разрешения Жреца отправиться на поиски Маргарет, но каждый раз получал жесткий отказ. Спустя два года он окончательно смирился с ее смертью и всецелостно сосредоточился на службе. Так почему же ее образ до сих пор терзает его память?

 

3

 

Кряжистая сосна впереди медленно нагнулась, а затем стремительно, ломая ветви других деревьев, рухнула поперек дороги. Одновременно с грохотом падения из чащи в воинов полетели стрелы. Но Ральф и его люди были готовы к такому повороту событий: потревоженные птицы над лесом были замечены еще до приближения к этому месту.

— Щиты и в круг! – скомандовал Ральф, и в этот момент множество разбойников с яростными криками кинулись на отряд со всех сторон.

Но это были всего лишь обычные наемники, еще вчера сменившие крестьянские робы на черные рубахи, а вилы на тупые ржавые мечи и топоры лесорубов. Крики быстро сменились воплями умирающих. Лучшие воины королевства знали свое дело и рубили нападавших без жалости.

— Оставьте парочку в живых. – Приказал Ральф, вытаскивая покрытый кровью меч их очередного бандита. – Сдается мне, они не перепутали нас с торговцами.

— Думаешь, их кто-то нанял? – спросил Томас, рассекая горло другому неумелому бойцу.

— Мое чутье редко подводит. Сейчас все узнаем.

С пленными времени церемониться не было. Острые кинжалы сделали свое дело, и разбойники быстро признались, что их наняли странные всадники, которые прошли через эти места два дня назад.

— И вы не попытались их обчистить?! – удивился командир. – С каких пор у таких мразей появилась честь?

— Мы не знаем. – Обреченно ответил один из разбойников. – Рассудок помутнел от ее слов. Это верно чары были.

— Ее??

— Женщина была во главе их отряда. Ее голос все еще звучит у меня в голове.

— Какие будут приказы? – спросил Дален, стоящий с обнаженным мечом за спиной у пленников.

— Кончай их. – Хмуро сказал Ральф.- Расстояние в два дня это не много, но и не мало. Надо спешить.

 

* * *

 

Дожди лили не переставая. Отряд Ральфа брел по хлюпающей липкой грязи, смешанной с гниющией, опавшей листвой. Много времени приходилось тратить на поиски брода в реках, переправа через которые была опасна. Иногда воины забредали в непроходимые топи и делали большие крюки, чтобы выбраться на верный путь. Карта мало помогала: слишком сильно изменились эти места за последние годы.

Похитители Кристалла, несомненно, шли сейчас к Соленому морю, чтобы быстро перебраться на его северное побережье. Зачем они туда стремятся, Ральф не понимал. Если они наняты эльфами, то должны уходить на юго-запад. Если их послал злобный народец карликов, то путь им на юг. Зачем они повернули на север, туда, где даже целая армия не могла чувствовать себя в безопасности? Каков бы ни был ответ на эти вопросы, но амулет Жреца подобно гончей вновь взял след и стал тускло мерцать.

Через неделю отряд очутился на границе пустыни. Это была Великая белая пустыня, захватывающая каждый год в свои бесплодные владения новые земли. Путникам посчастливилось пересечь лишь небольшой ее отрезок до вольного города Катарнана. Может, царь рабовладельцев заплатил за похищение Кристалла?

Палящее солнце и песок на все стороны света до самого горизонта. Здесь не было жизни, изредка кое-где пробивалась редкая сухая трава. Вскоре однообразие желтых песков стало нарушаться нагромождениями гранитных и базальтовых скал.

— Плохо дело. – Сказал Томас. – Верный признак начала владений живых песков.

Ральф отлично знал, что тот имел в виду. Белая пустыня славилась зыбучими песками, которые подобно незримым хищникам настигали путников и засасывали в свои недра. Кто наложил такое страшное проклятие на эту и без того убогую землю, было неизвестно.

— Разведите костры вокруг лагеря на ночь. – Скомандовал Ральф. – Говорят, живые пески бояться огня.

Вряд ли кто-то в это поверил, но первая ночь прошла спокойно. Но на вторую ночь сильный ветер стал задувать костры. Живые пески появились внезапно и успели засосать двух лошадей. Генри успели вытящить из трясины в последний момент, когда он уже погрузился в нее по печи. Пришлось бросить лагерь с большей частью провизии и спасаться бегством. Лишь к вечеру следующего дня на горизонте показался Катарнон.

 

4

 

Город был грязным, пропахшим нечистотами и вонью разлагающихся тел рабов, которых никто не спешил хоронить. Здесь собрались почти все расы континента, желая приобрести контрабандные товары. Времени, чтобы любоваться диковинками со всего света, не было. За небольшую плату у стражи удалось узнать, что совсем недавно в городе появился отряд не здешних людей, которые сразу направились в гавань.

— Да, были тут такие, — лениво ответил на вопросы Ральфа жирный надзиратель гавани, — только наняли они корабль и уплыли на север.

— Тогда мы тоже хотели бы нанять судно, которое отвезет нас на другой берег.

— Не выйдет! – хмыкнул надзиратель. – В ночь, когда они отплыли, в гавани запылали огнем все корабли. Можете сами пойти посмотреть на головешки у берега.

«Это не случайно. – Подумал Ральф. – Они знают, что их преследуют и отрезают все нити, ведущие за ними».

— А это что за посудина стоит? – Томас указал на старую галеру, использовавшую рабов в трюме для быстрого передвижения.

— Эта наша последняя галера. К счастью в ту страшную ночь ее не было в гавани.

— Я готов нанять ее. – Решительно сказал Ральф, но надзиратель отмахнулся.

— Не продается. Пока не будут построены новые корабли, никто не сможет уплыть на ней. Приказ нашего царя.

— И даже это не изменит твое решение? – Ральф высыпал из мешочка на ладонь горсть красных рубинов, и надзиратель едва не подавился собственной слюной. Красные рубины были большой редкостью и ценились больше золота. Великий жрец предусмотрительно даровал своим воинам ценности из собственного хранилища.

— Если царь узнает…

— А ты скажи, что мы силой захватили твою галеру. Этих рубинов тебе хватит на 10 процветающих и беззаботных жизней.

— Согласен. – С трудом вымолвил надзиратель. – Только во время похищения убейте несколько стражников для большей убедительности.

 

* * *

 

За другой стороной моря была совсем иная жизнь. Ральф и его отряд попали на обширные горные луга, края которых упирались прямо в небо. На востоке и западе высился мрачный каменный мир непреодолимых гор. Свободный путь был только на север. А амулет молчал, не выдавая даже редких вспышек света.

Лошадей люди бросили в Катарноне, и теперь были вынуждены полностью полагаться на только на себя. Через пять дней они добрались до реки и, следуя вдоль нее, попали в джунгли. Пришлось продираться сквозь них, обходя болота, переправляясь через речушки. Внезапно большая река повернула на запад, и путники попали в могучие загадочные леса севера, куда долгие годы не вступала нога человека. Чем-то величественным, давно забытым веяло от этих мест.

Амулет продолжал молчать, и некоторые воины стали проявлять недовольство тем, что Ральф ведет отряд сам не зная куда. Ситуация стремительно накалялась, но тут произошло неожиданное. Воинов окружили множество гоблинов, яростно размахивающих копьями и дубинами.

«По крайней мере, умрем в бою. – Подумал Ральф, но Томас остановил его и, бросив на землю свое оружие, двинулся к уродцам.

Используя жесты и шипящие звуки, он сумел переговорить с ними и вскоре гоблины исчезли.

— Не думал, что ты можешь ладить с такими существами. – Сказал ему Лорето.

— Других на службу к Жрецу не берут. – Усмехнулся в ответ Томас. – Было время, мы отлавливали разных тварей по всему свету и изучали их повадки. Как видишь, кое-что пригодилось. Гоблины видели несколько дней назад группу людей. Хотели напасть, но среди них был шаман. Он поставил невидимый барьер и гоблины не смогли причинить им вред.

— Маг?

— Похоже на то.

— Это они! – воскликнул Ральф. – Значит, мы не ошиблись. А я уже начал бояться, что нас провели.

— Так куда же они идут? Что им нужно на севере?

То, что уже несколько дней крутилось в голове Ральфа как безумная догадка, стало внезапно обретать смысл.

— Помните легенду про храм богов на вершине одинокой горы на самом севере? Она гласит, что раньше Кристалл Жизни хранился именно в этом месте.

— И они хотят вернуть его обратно?

— Я не знаю, что они хотят сделать, но нам нужно помешать им добраться до вершины горы!

И отряд двинулся дальше уже не считая дни.

Лес поредел. С серого неба стал понемногу срываться редкий снег, а потом и вовсе густые хлопья. А потом наступило царство снега. Из веток и тонких веревок люди сделали лыжи и передвижение пошло заметно быстрее. Показалась одинокая гора севера, и отряд не обращая внимание на голод и стужу, как во сне брел к своей цели.

А потом налетел буран. Сплошная стена из мелкого сухого снега казалась тверже камня и вдавливала в землю со всех сторон. Держась за руки, люди поспешили к скалам, за которыми можно было укрыться от стихии. Но два воина все же бесследно сгинули в этом снежном вихре.

У подножия горы амулет засверкал ярче солнца. Вскоре были обнаружены ступени, ведущие на самую вершину со свежими следами. Из последних сил отряд начал подниматься наверх, понимая, что развязка многодневной погони подходит к концу.

Похитители преградили им путь в середине подъема. Воины бросились друг на друга, и древние ступени окрасились кровью. Некоторые не удерживались и падали с узкой тропы вниз на острые камни.

«Они здесь как живой щит. – Понял Ральф. – Маг уже поднялся к храму».

— А ну, навались! Вы лучшие воины королевства или деревенские ополченцы?!

Рубились молча. Сил уже не было даже кричать от боли.

 

5

 

Занесенный кулак голема начал опускаться на головы людей. Ральф бросился было вперед, пытаясь оттолкнуть своего недавнего противника от неизбежного удара, но тот успел произнести заклинание. Вспышка ослепила Ральфа, а жуткий грохот разлетающихся камней, которые только что были големом, заложил уши. Воин потерял ориентацию, упал на колени и повалился без чувств.

Когда он открыл глаза, то увидел склонившуюся над ним прекрасную светловолосую девушку с глазами цвета ясного летнего неба.

— Это сон? Или я умер? – только и смог вымолвить он.

— Ты все еще жив Ральф. Как и я.

Ральф, наконец, пришел в себя и с трудом сел.

— Маргарет, я считал тебя погибшей целых два года, а ты даже не попыталась мне ничего сказать. Все решили, что эльфы убили тебя.

— Я не могла появиться, и на то были свои причины. – Только и смогла улыбнуться она. – А эльфы не могли убить меня, потому что они не желают зла людям. Никто в этом мире не хочет истребительной войны. Кроме, разумеется, самих людей. Эльфы открыли мне истину, и я воспользовалась знаниями, которые мне даровал Жрец против него же.

— И ты похитила Кристалл. Зачем?

— Не похитила, а только вернула туда, где он хранился тысячелетия.

— В этот храм? С какой целью? Ты хочешь лишить всех нас последней надежды на …..

— А ты посмотри на небо. – Засмеялась Маргарет, прервав Ральфа.

Он поднял голову и увидел в небе множество звезд, светивших ярко, как никогда. Небо над храмом очистилось от облаков. Чистый круг с каждой минутой становился все больше, разгоняя тяжелые мрачные тучи во все стороны света.

— Когда — то давно один колдун с помощью черной магии поработил короля Фериндола, и вскоре захватил власть над всем королевством. – Продолжила говорить Маргарет. — Он заставлял людей воевать с соседями, истреблять расы других существ. Но этого ему было мало. Он хотел получить полную власть над всем миром. И тогда он похитил Кристалл Жизни, чтобы с помощью его силы достичь своей цели. Он наложил на Кристалл свои заклятия, и мир стал утопать во тьме. Неужели ты не видишь, что с каждым годом зима становится все длиннее, дни стали короче ночи, а солнце не греет даже летом. Мир стал разрушаться. И нашлись те, кто решил вернуть Кристалл на свое законное место. Но колдун заставил все королевство охранять свою добычу и даже распространил свой культ. Вы зовете его Великим Жрецом.

— Этого не может быть! Это все эльфийская порча сотворила с тобой! Ты одурманена их чарами!– Ральф вскочил на ноги и схватился было за меч, но затем поник и отпустил его рукоять. – Я не могу поверить, что всю свою жизнь посвятил защите зла. И как понять, что в этом мире есть зло, а что добро?

— Никак. Просто почувствуй это своей душой. Пусть она сама укажет тебе верный путь.

— А если она молчит?

— Тогда просто взгляни на Кристалл. Он поможет тебе сделать выбор. — Маргарет взяла Ральфа за руку и потянула внутрь храма.

На горизонте из-за отступающих туч блеснул первый луч Солнца, неся тепло и новую надежду всем землям.

 

   

читателей   405   сегодня 1
405 читателей   1 сегодня

Оцените прочитанное:  12345 (Ещё не оценивался)
Загрузка...